An Unusual Mexican Orchestra

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Originally broadcast on Studio 360 on March 15, 2013See Original Version.

Pedro Reyes has one of the most unusual artist’s studios you could ever find: a warehouse full of firearms, nearly 7,000 of them. Machine guns, shotguns, and grenade launchers are part of the inventory. Reyes was offered these guns — confiscated from criminals — by a government official to make his singular, beautiful, frightening musical instruments.

Buzz-saws and welding torches are his principal tools. “You could turn the barrel of a shotgun into a flute,” Reyes explains, “Then, take the chargers of an AK-47 to become the body of a bass.” Reyes has built 50 instruments so far, from violins to xylophones, to an entire drum set. (See photos of the instruments below.)

The sculptures are working instruments, and Reyes has formed an ensemble to play them. John Coxon, a member of the British rock band Spiritualized, composed music for the gun-orchestra. “I wanted a record that sounded interesting and sort of vibrant and musical and life-affirming in some way,” Coxon says. “I didn’t want to make a kind of death metal record.” But playing the instruments can be unnerving. To play one harmonica built from the muzzle of a gun, “you hold the revolver to your face to play it.”

It’s nearly impossible to get a gun legally in Mexico; most weapons used by the drug cartels are purchased through straw buyers in the US and smuggled across the border. As a Mexican he feels it isn’t his place to lobby the US Congress for stricter gun laws. His work is a “wordless intervention” in the gun control debate.

“Culture is taking something and with the same matter, making a different thing,” Reyes says. “And that’s the same thing with ideas, you know? We have to work on how we move from the current status quos into a new one.”

Originally published in Animal Político on February 13, 2013See Original Version.

Los más de 80 mil muertos producto de la guerra contra el narcotráfico en México han generado no sólo distintos programas para el combate al tráfico de drogas y armas, sino también distintas expresiones culturales que muestran la inconformidad por la violencia y las muertes.

Una de estas expresiones es la del artista Pedro Reyes, quién al menos en dos ocasiones ha mostrado cómo mediante el reciclaje y la transformación de armas se pueden crear manifestaciones artísticas que ayuden a entender cómo se debe privilegiar la vida y cómo en conjunto se puede rechazar la violencia y el tráfico de armas.

Pedro Reyes desde el 2008 pensó en cómo darle vida a los programas de reciclaje de armas y propuso en ese entonces crear el proyecto llamado “Palas por Pistolas”.

“Lo que hice fue convertir mil 500 armas en mil 500 palas para plantar mismo número de árboles, en Culiacán, Sinaloa” comenta durante una entrevista con Animal Político.

Cuatro años después Pedro tuvo la oportunidad de ir más allá y modificar el concepto de “Palas por Pistolas” y crear el proyecto “Imagine” en el cual reciclo seis mil 700 armas destruidas y las transformó en 50 instrumentos musicales.

Revólveres, escopetas, ametralladoras, casquillos y balas fueron utilizadas como piezas para crear todo tipo de instrumentos, flautas, guitarras, arpas, tambores, violines entre otros más; para ello un grupo de 6 músicos trabajaron durante 2 semanas con las armas donadas por la Secretaría de la Defensa Nacional.

pedro reyes: imagine – musical performance from designboom on Vimeo.

“Es difícil de explicar, pero la transformación fue más que física. Es importante tener en cuenta que muchas vidas fueron tomadas con este tipo de armas, como si una especie de exorcismo se estaba produciendo la música que expulsó a los demonios que poseían, además de ser un réquiem por las vidas perdidas”, explicó.

Sobre esta expresión artística el entonces director del Centro Nacional de Prevención del Delito y Participación Ciudadana perteneciente al Sistema Nacional de Seguridad Pública durante la administración del ex presidente Felipe Calderón, Enrique Betancourt, señaló que este tipo de proyecto forma parte de una estrategia de recuperación del espacio público.

Betancourt detalló que la idea principal era transformar armas en palas y con ello plantar árboles en Ciudad Juárez, pero Pedro Reyes decidió que se podía transformar las armas en instrumentos musicales “contactamos al Ejército y aceptaron ceder estas armas para hacer todos los arreglos, conseguimos las armas y empezamos a desarrollar el proyecto para crear instrumentos musicales”.

-¿Es común que el Ejército ceda armas así?

“No, por supuesto que no. De hecho se hizo una intervención muy interesante, pues el Ejército organizó lo dicho a la prensa con una fotografía muy famosa, haciendo un símbolo que decía “No más armas” hecho por el Ejército, por lo cual es una pieza de arte muy interesante, producida no por artistas ni con la intención artística, sin embargo es arte, una manifestación muy fuerte del arte, donde el Ejército hace una afirmación muy fuerte, en la que el gobierno de México le dice al estadounidense, ‘por favor ayúdennos, no queremos más armas de este lado”, explicó Betancourt.

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Pedro Reyes explicó que la primer idea que tuvo fue la de crear con las armas campanas que colgaran de los árboles, “luego pensé que podría haber una amplia gama de instrumentos que se pueden hacer reciclando las armas. Estoy muy interesado en esto porque creo que los problemas son oportunidades disfrazadas.

“Así que esto ha golpeado muy fuertemente a nuestras comunidades y lo que quería hacer no era sólo protestar, decir que estamos contra el tráfico de armas, pero se buscó evitar la protesta y hacer de las armas un agente de vida y no de muerte. Así que, mientras las palas tenían la intención de plantar árboles, los instrumentos musicales y la música en general tienen el poder de unir a la gente y es más sofisticado y creativo para lograr que la gente se comunique”.

Por su parte Rafael Tovar y de Teresa, presidente del Consejo Nacional para la Cultura y las Artes (CONACULTA), señaló que el presidente de México Enrique Peña Nieto le dio instrucciones para participar en este tipo de programas de prevención del delito, “ya que la cultura puede contribuir con dos cuestione, primero con un contenido real, en un programa de calidad de tiempo que signifique actividades sanas, actividades que permitan la convivencia, que permitan el desarrollo de talentos desconocidos y sobre todo que permita que se busquen otras alternativas en sus vidas distintas a las que están en el marco de la violencia.

“Eso por una parte, por el otro lado es detectar las experiencias en todo el país que han surgido como respuesta y que a lo mejor están desarticuladas una de otra, una de ellas por ejemplo es en Tijuana la creación de un centro de música que promueve la creación de orquestas y de coros y que precisamente lo que busca es incorporar a jóvenes y niños en una actividad que les dé auto estima y que les ayude a desarrollar talentos”.

En cuanto a Pedro Reyes, Tovar y de Teresa señaló que su proyecto es muy creativo y que la transformación de armas en instrumentos musicales resulta “muy revelador y muestra lo que el país ha vivido en los últimos años, con estos proyectos vemos como la temática de la violencia la ha recogido el arte y la expresa”.

Con respecto a este tipo de expresiones artísticas Enrique Betancourt señaló que recientemente se terminó el proyecto llamado “100 Tácticas Creativas para la Seguridad Ciudadana”, donde básicamente se identificaron 100 acciones artísticas, de diseño, mediáticas, en las que se trata de arte que no trata de representar a la sociedad, sino de lidiar con los problemas sociales.

“El poder simbólico del arte es también una herramienta para empezar a concebir la seguridad como algo que no está relacionado sólo con la policía, armas y crimen, sino como una herramienta para entender que la seguridad debe ser proveída como la salud o educación”, aseguró Betancourt.

En visita a su taller Pedro Reyes nos mostro como primero separan cada tipo de arma y como un grupo de artistas va creando sonidos con cada tipo de arma, es ahí cuando deciden en qué tipo de instrumento se transformará.